Les banques centrales acceptent la douleur maintenant, craignent qu’elles ne s’aggravent plus tard

Un jour après que la Réserve fédérale a fortement relevé les taux et annoncé d’autres à venir, les banques centrales d’Asie et d’Europe ont emboîté le pas jeudi pour faire la une d’une flambée d’inflation qui inquiète les consommateurs et les décideurs du monde entier.

Les banquiers centraux agissent généralement lentement. C’est parce que leurs outils politiques sont émoussés et retardés. Les hausses de taux qui ont lieu de Washington à Jakarta mettront des mois à se répercuter sur l’économie mondiale et à prendre pleinement effet. Jerome H. Powell, autrefois président de la Fed élaboration de politiques comparables traverser une pièce meublée avec les lumières éteintes : on va lentement pour éviter une fin douloureuse.

Mais les fonctionnaires apprendre d’une histoire qui illustrent les dangers de mettre trop de temps à étouffer les hausses de prix ont décidé qu’ils n’avaient plus le luxe de la patience.

L’inflation est implacablement rapide depuis un an et demi. Plus longtemps il restera ainsi, plus grand sera le risque qu’il devienne un élément régulier de l’économie. Les contrats de travail peuvent commencer à tenir compte des augmentations du coût de la vie, les entreprises peuvent commencer à augmenter régulièrement les prix et l’inflation peut devenir partie intégrante du tissu social. De nombreux économistes pensent que cela s’est produit dans les années 1970, lorsque la Fed a toléré des hausses de prix incontrôlées pendant des années, donnant lieu à une “psychologie inflationniste” qui s’est avérée plus tard insupportable à écraser.

Mais l’agressivité de l’action de politique monétaire en cours pousse également les banques centrales vers un territoire nouveau et risqué. En resserrant rapidement et simultanément alors que la croissance en Chine et en Europe ralentit déjà et que les pressions sur la chaîne d’approvisionnement s’atténuent, les banques centrales mondiales menacent d’en faire trop, avertissent certains économistes. Ils peuvent plonger les économies dans des récessions plus profondes que nécessaire pour freiner l’inflation, entraînant une hausse significative du chômage.

“La marge d’erreur est très mince maintenant”, a déclaré Robin Brooks, économiste en chef à l’Institute of International Finance. “Cela revient en grande partie au jugement et à l’importance qu’il faut accorder au scénario des années 1970.”

Dans les années 1970, les décideurs de la Fed ont relevé les taux d’intérêt pour contrôler l’inflation, mais ils ont reculé lorsque l’économie a commencé à ralentir. Cela a permis l’inflation rester élevé pendant des années, et lorsque les prix du pétrole ont culminé en 1979, ils ont atteint des niveaux insoutenables. La Fed, dirigée par Paul A. Volcker, a finalement relevé les taux d’intérêt à près de 20 % – et poussé le chômage à plus de 10 % – dans le but d’endiguer la hausse des prix.

Cet exemple pèse lourdement sur l’esprit des décideurs politiques aujourd’hui.

“Nous pensons que ne pas rétablir la stabilité des prix signifierait beaucoup plus de douleur plus tard”, a déclaré Powell lors de sa conférence de presse mercredi, après que la Fed a relevé les taux d’intérêt de trois quarts pour cent pour la troisième fois consécutive. La Fed prévoit d’augmenter les coûts d’emprunt à 4,4% l’année prochaine dans le cadre de la campagne de resserrement la plus rapide depuis les années 1980.

La banque d’Angleterre a relevé les taux d’intérêt d’un demi-point à 2,25% jeudi, tout en affirmant que le Royaume-Uni pourrait déjà être en récession. La Banque centrale européenne est attendu de la même manière de continuer à augmenter les taux d’intérêt lors de sa réunion d’octobre pour lutter contre la forte inflation, alors même que la guerre de la Russie en Ukraine secoue l’économie européenne.

Alors que les principales autorités monétaires augmentent les coûts d’emprunt, leurs partenaires commerciaux emboîtent le pas, dans certains cas pour éviter des mouvements importants de leurs devises qui pourraient faire grimper les prix des importations locales ou provoquer une instabilité financière. Jeudi, l’Indonésie, Taïwan, les Philippines, l’Afrique du Sud et la Norvège ont relevé leurs taux d’intérêt, faisant un grand pas en banque centrale suisse a mis fin à l’ère des taux d’intérêt inférieurs à zéro en Europe. Le Japon a une inflation relativement faible et maintient des taux d’intérêt bas, mais le intervention sur les marchés des changes pour la première fois en 24 ans jeudi pour soutenir le yen face à toutes les actions de ses homologues.

La vague d’actions de la banque centrale devrait avoir des conséquences, car elles sont conçues pour ralentir considérablement à la fois le commerce interconnecté et les économies nationales. Par exemple, la Fed voit ses mesures pousser le chômage américain à 4,4 % en 2023, contre 3,7 % actuellement.

Les mouvements commencent déjà à faire effet. La hausse des taux d’intérêt rend plus coûteux dans de nombreux pays d’emprunter de l’argent pour acheter une voiture ou une maison. Intérêts hypothécaires aux États-Unis à nouveau au-dessus de 6 % pour la première fois depuis 2008 et le marché du logement se refroidit. Les marchés se sont évanouis cette année en réponse au discours bruyant des banques centrales, réduisant le montant du capital disponible pour les grandes entreprises et réduisant considérablement la richesse des ménages.

Mais le plein effet peut prendre des mois voire des années à se faire sentir.

Les taux augmentent à partir de niveaux bas et les derniers mouvements n’ont pas encore eu le temps de se concrétiser. En Europe continentale et en Grande-Bretagne, la guerre en Ukraine pousse les économies vers la récession plutôt que vers un resserrement monétaire. Et aux États-Unis, où les effets de la guerre sont beaucoup moins graves, les embauches et le marché du travail restent solides, du moins pour l’instant. Bien que les dépenses de consommation diminuent, elles ne diminuent pas.

Par conséquent, la Fed estime qu’il reste du travail à faire pour ralentir l’économie, même si cela augmente le risque de ralentissement.

“Nous avons toujours compris que ce serait un défi majeur de rétablir la stabilité des prix tout en réalisant une hausse relativement modeste du chômage et un atterrissage en douceur”, a déclaré Powell mercredi. “Personne ne sait si ce processus conduira à une récession, et si oui, quelle serait l’ampleur de cette récession.”

De nombreux banquiers centraux mondiaux ont décrit l’éruption actuelle de l’inflation comme une situation où leur crédibilité est en jeu.

« Pour la première fois en quatre décennies, les banques centrales doivent prouver leur détermination à protéger la stabilité des prix », a déclaré Isabel Schnabel, membre du Conseil des gouverneurs de la Banque centrale européenne. a déclaré lors d’une conférence de la Fed le mois dernier dans le Wyoming.

Mais cela ne signifie pas que la voie politique tracée par la Fed et ses homologues est unanimement convenue ou sans équivoque la bonne. Nous ne sommes pas dans les années 1970, ont noté certains économistes. L’inflation n’a pas augmenté depuis si longtemps, les chaînes d’approvisionnement semble guérir et des mesures de anticipations d’inflation rester sous contrôle.

M. Brooks de l’Institute of International Finance considère le rythme du resserrement en Europe comme une erreur et pense que la Fed pourrait également en faire trop à un moment où les chocs d’offre s’estompent et où les effets des récentes mesures politiques ne sont pas encore visibles. jouer.

Maurice Obstfeld, économiste au Peterson Institute for International Economics et ancien économiste en chef du Fonds monétaire international, a écrit dans une analyse récente qu’il y a un risque que les banques centrales mondiales ne prêtent pas suffisamment attention les unes aux autres.

“Les banques centrales ont clairement du mal à augmenter les taux d’intérêt car l’inflation est hors de propos depuis près de deux générations”, a-t-il écrit. «Mais cela peut aussi être une trop bonne chose. Il est maintenant temps pour les responsables de la politique monétaire de lever la tête et de regarder autour d’eux.

Pourtant, les décideurs politiques l’envisagent dans de nombreuses banques centrales du monde entier – et clairement chez M. Fed Powell – comme leur devoir de rester résolus dans la lutte contre les hausses de prix. Et cela se traduit désormais par une action forte, quels que soient les coûts imminents et incertains.

M. Powell a peut-être déjà averti que se déplacer rapidement dans une pièce sombre peut s’avérer douloureux. Mais maintenant, c’est comme si la pièce était en feu : la menace d’un gros orteil existe toujours, mais se déplacer lentement et prudemment comporte un danger encore plus grand.

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