Le bavardage sur le prix de l’essence masque le vrai problème

Raffinerie de pétrole Suncors à Commerce City, Colorado. (Photo de Hyoung Chang/MediaNews Group/Denver Post/Getty Images.)

Quand le président Joe Biden a commencé se vanter de la chute des prix de l’essence, il a donné un otage au lot. Maintenant, les prix du gaz augmentent et les choses semblent sombres pour l’otage.

Après une baisse de 99 jours, les prix de l’essence ont de nouveau augmenté mercredi. Ne lisez pas trop là-dedans. Les marchés à terme suggèrent que la tendance à court terme des prix de l’essence est susceptible d’être à la baisse, mais la matière première est volatile. Les seules personnes qui parient dessus sont des imbéciles et des commerçants d’énergie professionnels – les deux catégories ne s’excluent pas mutuellement, mais le président Biden n’a pas beaucoup de commerçants d’énergie dans l’équipe politique.

“Notre économie avait zéro pour cent d’inflation – zéro pour cent au mois de juillet”, a déclaré Biden. vanté il y a quelques semaines seulement. ‘C’est ce que cela signifie. Alors que le prix de certaines choses a augmenté le mois dernier, le prix d’autres choses a baissé du même montant. Le résultat : zéro inflation le mois dernier.

En réalité, les prix de la plupart de ce que les Américains achètent ont augmenté, et la réduction de l’inflation était presque entièrement due à la baisse des prix de l’énergie – l’inflation “de base”, une mesure qui exclut les fluctuations parfois sauvages des prix des aliments et de l’énergie, s’est poursuivie à un rythme soutenu. pénalité de 8,5 %.

Même s’il n’y avait pas eu cela, l’argument de Biden aurait été plutôt faible : les salaires réels – c’est-à-dire les salaires ajustés à l’inflation – ont fortement chuté pendant sa présidence, poursuivant la nette tendance à la baisse qui a commencé. avant son élection, au deuxième trimestre 2020. Ceci est entièrement dû à l’inflation : les salaires « nominaux » – le chiffre sur le salaire – ont légèrement augmenté, mais les prix ont augmenté plus rapidement. Le jeu de salon à Washington pour corréler les dates d’investiture présidentielle ou la signature de projets de loi avec les changements dans les grandes tendances économiques est une folie superstitieuse – les économies complexes et modernes ne fonctionnent pas de cette façon – mais personne n’a pointé une arme sur la tempe du président et lui a dit de faire semblant que les changements à court terme de l’inflation sont un jugement sur lui et sur sa politique. S’il insiste pour jouer ce jeu, alors le résultat qui compte le plus est le salaire des Américains par rapport aux prix– et cette flèche pointe dans la mauvaise direction. La plupart des Américains pensent : CPIA est une nouvelle spin-off d’un franchise dramatique policière sur CBSmais ils savent combien de salaire il leur reste une fois les factures payées et les provisions achetées.

C’est un problème pour Biden. Il n’a jamais compris comment parler des prix de l’essence, en partie à cause des frictions internes entre les factions démocrates – les prétentions du seau à lunch de Biden se heurtent aux priorités environnementales des démocrates influents qui espèrent finalement arrêter complètement la consommation de gaz – et en partie parce qu’il est la figure de proue intellectuellement paresseuse. est d’un gouvernement intellectuellement paresseux.

La dernière fois que les prix de l’essence ont fortement augmenté, Biden a eu recours à la démagogie bon marché et a dénoncé les détaillants d’essence comme des abus de prix. Le signe extérieur peut dire ‘Exxon’ ou ‘Texaco’, mais les compagnies pétrolières n’ont pas possédé un nombre important de stations-service depuis des années, et la plupart des magasins d’essence sont entreprises familiales avec un seul emplacement. Habituellement, ils ne gagnent pas beaucoup d’argent en vendant de l’essence parce que leurs marges sont faites à l’intérieur le magasin qui vend des boissons gazeuses, des cigarettes, des billets de loterie et plus encore. Et ils ne gagnent pas nécessairement plus d’argent lorsque les prix sont plus élevés. Ils achètent autant d’essence qu’ils en vendent, et les prix de détail de l’essence sont déterminés notamment par les prix de gros de l’essence, qui à leur tour réagissent aux marchés mondiaux du pétrole brut. Il doit y avoir un économiste quelque part à la Maison Blanche qui pourrait expliquer au président que le… le plus élevé le prix et le maximisation des profits le prix est rarement le le même le prix.

Si les prix montent en flèche cet hiver, attendez-vous à un retour à ce genre de politique laide : lisser insupportablement quand les nouvelles sont bonnes et blâmer par ignorance quand les nouvelles sont mauvaises. Les nombreuses similitudes frappantes de Biden avec son prédécesseur rappellent que le populisme est le populisme, quelle que soit l’étiquette de l’emballage.

Il n’y a probablement pas grand-chose que l’administration Biden puisse faire, ou que n’importe quel gouvernement pourrait faire, à court terme sur les prix de l’essence. Mais les décideurs politiques pourraient faire beaucoup pour créer une industrie énergétique plus fiable et plus efficace aux États-Unis. Et alors que tout le monde parle du prix aujourd’hui, devrait parler de fiabilité et de sécurité.

Les marchés mondiaux de l’énergie sont efficaces et fluides en termes d’échanges effets aller, et c’est important. Cependant, la livraison effective de carburant aux clients est soumise à des limitations physiques importantes. Nous pourrions donner à nos amis européens des billets à ordre pour du carburant afin de les garder au chaud cet hiver. Mais, comme l’Europe commence à s’en apercevoir, il n’y a qu’un nombre limité de pipelines d’une telle capacité, des installations limitées pour le déchargement et la regazéification du gaz naturel liquéfié et d’autres limitations dans la pratique. Nous avons vu cela, généralement de manière moins dramatique, aux États-Unis également : lorsque l’ouragan Harvey a jeté toute cette pluie sur Houston en 2017 et s’est dirigé vers le sud, la fermeture de plusieurs raffineries et pipelines qui en a résulté a non seulement fait grimper les prix de l’essence, mais contraint de nombreux détaillants à fermer leurs pompes faute de produit. Les avocats de l’énergie et les financiers du pétrole et du gaz à Dallas étaient à l’abri de la tempête, mais ils n’ont pas pu faire le plein de leurs Range Rover. L’attaque par rançongiciel de 2021 contre le réseau de pipelines colonial a entraîné un état d’urgence officiel dans 17 États et dans le district de Columbia. La guerre énergétique de Vladimir Poutine contre l’Union européenne semble avoir au moins quelque peu réveillé Bruxelles et Berlin, mais Washington semble presque complètement aveugle aux vulnérabilités américaines tout aussi graves.

La complexité de la production, du raffinage et de la distribution des carburants pétroliers conduit à des résultats contre-intuitifs. Le Mexique est un important producteur de pétrole, mais dépend fortement de l’essence importée des États-Unis. (Environ la moitié des exportations des raffineries américaines sont destinées à l’Amérique latine, le Mexique étant de loin la principale destination.) L’Arabie saoudite importe du mazout de Russie. L’Iran importe du diesel et, jusqu’à il y a quelques années à peine, la majeure partie de son essence. Les États-Unis, premier producteur mondial de pétrole et grand exportateur de pétrole, importent… pétrole-. beaucoup.

L’huile n’est pas homogène. De nombreuses raffineries américaines sont optimisées pour le type de pétrole que nous importons depuis des années plutôt que pour le type de pétrole produit ici. Parfois, le pétrole importé du Canada ou du Mexique est tout simplement plus pratique pour les raffineries américaines. Nous importons également des produits pétroliers raffinés allant du mazout à l’essence et au diesel. Nous avons même parfois vu une cargaison de GNL de l’Arctique russe arriver en Nouvelle-Angleterreparce que nous n’avons pas assez de capacité de pipeline pour pomper le gaz de Pennsylvanie vers le Massachusetts lorsque la demande atteint son maximum.

Si les raffineries et les grossistes américains étaient coupés de ces importations, il ne serait ni bon marché ni facile – ni rapide – de les remplacer. Ce n’est pas une raison pour l’autosuffisance énergétique, mais c’est pour encourager le développement d’une industrie énergétique nationale plus robuste, diversifiée et sûre, en particulier en ce qui concerne les pipelines et autres modes de distribution – cette “infrastructure” dont les présidents parlent toujours sur.

C’est la conversation des Américains devrait avoir. Au lieu de cela, nous passerons probablement l’hiver à discuter de la question de savoir si une variation de 60 cents du prix d’une voiture à indice d’octane élevé représente un échec catastrophique du roi-prêtre national à concilier le dieu économique.

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